¿Cómo se formó la Calzada del Gigante?

La espectacular formación rocosa geométrica situada en Antrim, Irlanda del Norte, se formó con magma enfriado a 840 grados

LD/Agencias

Un equipo de geocientíficos de la Universidad de Liverpool ha determinado la temperatura a la que el magma frío se agrietó para crear formaciones geométricas de roca basáltica que parecen pavimento, como la Calzada del Gigante, en Irlanda.

Estas columnas geométricas se encuentran en muchos tipos de rocas volcánicas y se forman a medida que la roca se enfría y se contrae, lo que da como resultado una disposición regular de prismas o columnas poligonales. Las articulaciones columnares se encuentran entre las características geológicas más sorprendentes de la Tierra y en muchas áreas, incluida la Calzada del Gigante, han inspirado mitologías y leyendas.

Una de las preguntas más duraderas e intrigantes que enfrentan los geólogos es la temperatura a la cual el magma en enfriamiento forma estas uniones columnares. Geocientíficos de Liverpool han llevado a cabo un estudio de investigación para descubrir cómo de calientes estaban las rocas cuando se abrieron para formar estos espectaculares escalones.

En un artículo publicado en Nature Communications, investigadores y estudiantes de la Facultad de Ciencias Ambientales de la Universidad diseñaron un nuevo tipo de experimento para mostrar cómo a medida que el magma se enfría, se contrae y acumula estrés, hasta que se agrieta. El estudio se realizó en columnas basálticas del volcán Eyjafjallajökull, en Islandia, el mismo que provocó la paralización del tráfico aéreo europeo en 2010.

Diseñaron un aparato novedoso para permitir que la lava enfriada, sujetada en una prensa, se contrajera y se agrietara para formar una columna. Estos nuevos experimentos demostraron que las rocas se fracturan cuando se enfrían entre 90 y 140°C por debajo de la temperatura a la que el magma se cristaliza en una roca, que es de aproximadamente 980°C para los basaltos. Esto significa que las articulaciones columnares expuestas en las rocas basálticas, como se observa en la Calzada del Gigante y Devils Postpile (EEUU), entre otros, se formaron alrededor de 840-890°C.

Yan Lavallée, el profesor de Vulcanología de Liverpool que dirigió la investigación, ha dicho:

La temperatura a la que se enfría el magma para formar estas articulaciones en columna es una cuestión que ha fascinado al mundo de la geología durante mucho tiempo. Hemos estado queriendo saber si la temperatura de la lava que causa las fracturas era cálida, cálida o fría.

He pasado más de una década reflexionando sobre cómo abordar esta cuestión y construir el experimento correcto para encontrar la respuesta a esta pregunta. Ahora, con este estudio, hemos encontrado que la respuesta es positiva, pero después de que se solidificó.

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